En 1950, Robert Venturi fue uno de los primeros en utilizar la palabra contexto en la arquitectura en su tesis de maestría, Context in Architectural Composition, inspirado en la idea del contexto perceptual de la psicología de la Gestalt. Venturi argumentaba que hay una relación inevitable entre un edificio y su entorno, un edificio es parte de una composición completa. La transformación de un entorno provoca cambios en la percepción visual de un edificio, al igual que cambios en un edificio transforman la percepción visual del entorno. Es por esto que el contexto da significado y expresión a los edificios.

También planteaba que a través del control de la relación entre lo nuevo y lo viejo, el diseñador puede enaltecer lo existente por medio de lo nuevo. Así el fin no sólo es el objeto, sino lo que éste puede provocar en la percepción visual del entorno. De cierta forma, Venturi proponía una estrategia para que el diseñador pudiera ‘mejorar’ el entorno y su percepción visual a través del nuevo edificio. Usando así el contexto para la composición arquitectónica.

Tiempo después Venturi diría que la introducción del término contexto abrió posibilidades a la pluralidad cultural en la arquitectura, tema que profundizó en su trabajo posterior. Otros temas con los que trabajó a lo largo de su carrera como significado, memoria, tiempo, ambigüedad, complejidad, contradicción, lo cotidiano, narrativa, simbolismo, etc., influirían de gran manera la concepción y entendimiento del contexto en la arquitectura.

En 1987 hablando sobre su proyecto de la Sainsbury Wing en Londres, Venturi comentó que no siempre hay que conectarse con el contexto, que algunas veces se puede decir ‘to hell with the setting’. Insinuando que el diseñador puede tomar una decisión crítica respecto al contexto, que cada caso requiere ser abordado de forma particular.

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